Jas' Elsner Launch Lecture Series

Speaker: Wang Yudong

Adolf von Hildebrand and His Formalist Art Criticism

2017.1.7   2:00-5:00 pm 

Language: Chinese

Venue: The University of Chicago Center in Beijing, 20th floor, Culture Plaza, No. 59A Zhong Guan Cun Street, Haidian District, Beijing, China

Organizer: OCAT Institute

Co-organizer: The University of Chicago Center in Beijing

Supported by: Beijing OCT 

Booking: The event is free. Please sign up via the official wechat account "ocatinstitute" and send the RSVP including "the date of event (0107) + name + phone number". A reciept will be sent as confirmation of your reservation. 

General inquiry: info@ocatinstitute.org.cn

Media inquiry: press_ocatinst@foxmail.com  

Jas’ Elsner Launch Lecture Series

Jas’ Elsner Launch Lecture Series constitutes the first phase of OCAT Institute’s 2017 Annual Public Programs, and is an integral part of OCAT Institute’s 2017 Annual Lecturership. This three-part lecture program is curated and organized by OCAT Institute. The lecture series will provide preliminary discussions for the Jas’ Elsner Seminar Series from next spring onwards, and will prepare historical and theoretical ground for the specific thematics of Seminar One (March 2017). After the postponement of the first two lectures due to unforeseen circumstances, the three installments of the Launch Lecture Series will officially unfold in January and February 2017, to be followed by Jas’ Elsner Seminar One in March.


Historiography is the key theme for the entirety of OCAT 2017 Annual Programs, which take its cue from the 2017 Annual Lecturer Jas’ Elsner’s critical reflection and research, formulated at the intersection between art history, archaeology, and classical studies. Art historiography has as its main object of research the historical lineage of disciplinary theories and practices, a sub-discipline not given sufficient critical attention until the 1970s. Since then, a historiographic turn acted as a key site of intellectual archaeology for as well as alongside other related theoretical turns in contemporary art history. The result is both a narrative of disciplinary history that runs parallel to current art historical practices, and an intellectual genealogy whose trajectories are constantly redrawn from shifting standpoints in the present.


Jas’ Elsner’s historiographic study combines a philologist’s attention in his translation and close reading of early theoretical literatures in German Kunstwissenschaft with a broad vision that remaps art historiography onto the constant reconfigurations-historical, political, and religious- within the highly charged intellectual landscape of the twentieth century. The openness of his vision allows him to perceptively pinpoint connections and convergences between the history of art historyand intellectual history, or history of ideas.  For Elsner, the paradigmatic case for such an open historiography is the two generations of Vienna School of Art History, established at the turn of the twentieth century and extending into the postwar period. In Elsner’s research, a critical investigation of the methods and theoretical underpinnings of Aloïs Riegl’s formalism, practiced most brilliantly in Die Spätrömische Kunstindustrie, is complemented by sustained looks at the ensuing debates on and responses to Riegl’s often elusive conceptual framework among art historians of the next generation. As such, Elsner identifies critical junctures within the textual and intellectual lineage of art history as a modern discipline, and thereby charts out a necessary genealogy of continuities and conflicts in methods and ideas. In line with Jas’ Elsner’s philologically based method, the Launch Lecture Series invites two important scholars and translators of the Wiener Schule, whose long-standing research and examination of the discipline’s early literature provides grounding for their lectures. Our historical background is that of the theoretical foundation and historical trajectory of the Vienna School, as well as instances of intersection and confrontation between Viennese formalism, or later Strukturanalyze, and iconology in early and mid-20th century. Our specific focus is its founding father Aloïs Riegl. The Launch Lectures will join historiographic overview with critical commentary on key concepts, and hopefully pave way for an extensive and variegated discussion on this important school of art historical research and its legacy for the humanities. 



Adolf von Hildebrand and His Formalist Art Criticism

Adolf von Hildebrand (1847-1921) is one of the foundational figures in modern art theory. His major work Das Problem der Form in der bildenden Kunst (“The Problem of Form in the Fine Arts”) laid a theoretical keystone for later development of formalist art criticism and history. Its publication in 1893 forms a landmark event for the academic and artistic communities in Europe at the turn of century. This lecture will first examine the complex interactions between Hildebrand’s work and contemporary intellectual currents and artistic practices in Europe, with a focus on the theoretician Konrad Fiedler (1841-1895) and the sculptor Auguste Rodin (1840-1917). It will then turn to a detailed analysis of the framework and organizing structure of Das Problem der Form, its language of criticism and theoretical underpinnings. Other issues under discussion include: the Swiss art historian Heinrich Wölfflin’s misreading of Hildebrand’s theory, the crisis of formalism during its later incarnations, as well as its revival by contemporary art historians and critics. 


Suggested Reading 

David Summers, ‘Introduction’, Real Spaces: World Art History and the Rise of Western Modernism, pp. 15-60. [Especially: ‘Form, Pictorial Imagination and Formalism’, ‘Real Space, Conditions and Cardinality’, pp. 28-41.]

Check the PDF version of the suggested reading material below:

David Summers Real Spaces_“Introduction”


Wang Yudong

Wang Yudong was graduate from Peking University and Indiana University, and holds a PhD in Art History from University of Chicago. Wang currently teaches at the School of Arts and Humanities in Guangzhou Academy of Fine Arts. His main research interests are Chinese art of the medieval period and art historiography. He has published several articles on individual art historians including Michael Fried, Michael Baxandall, and David Summers. During the past years, his research has turned to the examination of the rise and development of German Kunstwissenschaft, with a focus on the practitioners and critics of formalism in two historical periods—its “golden half-century” from late 19th century to the onset of WWII and its “dark ages” from the 1940s through the early 1970s. As such, the project encompasses key figures from both sides of the methodological debate in modern art history: with such eminent proponents of formalism as Jacob Burckhardt, Adolf von Hildebrand, Heinrich Wölfflin, Aloïs Riegl, and Hans Sedlmayr, and its equally luminous detractors, from Aby Warburg and Erwin Panofsky to Josef Strzygowski and Ernst Gombrich. He is also working on the translation of David Summers’ Real Spaces: World Art History and the Rise of Western Modernism.