Exhibition Lecture | Big Tail Elephants: Labouring the Real

Speaker: Anthony Yung

Time: 14/05/2017    15:00-17:00 

Venue: OCAT Institute (100 meters North from Subway line 7, Happy Valley Scenic Area Station, Jinchanxilu, Chaoyang District, Beijing)

Organizer: OCAT Institute

Support: OCT 

Booking: The event is free. Please sign up via the official wechat account-ocatinstitute-by providing “the date of event(0514)+name+phone number” 

About the Lecture:

As an affiliated activity to the exhibition “Big Tail Elephants: One Hour, No Space, Five Shows”, “Big Tail Elephants:Labouring of the Real” aims to understand the works by the artists of Big Tail Elephants, especially performance and installation works that emphasize the liveliness and temporality, through the discussion of the concept  “laboring”. The appropriation of labour and their reflection on it can be found not only in the materials they use, but also in their working methods and intervention in space and problems. In the Chinese context, this direction of art creation is totally different from the metaphysics and conceptualism originated from the “85’ New Wave”. In the global contemporary art arena, Big Tail Elephants’ work  also responds to a core issue emerged from  the 1990s, which is how to step to truth.

Anthony Yung is senior researcher at Asia Art Archive, specializing in the development of contemporary art in mainland China since the 1970s. He is the awardee of "The Fourth Yishu Awards for Critical Writing on Contemporary Chinese Art" (2014) and co-curator of "A Hundred Years of Shame - Songs of Resistance and Scenarios for Chinese Nations" (2015, Para Site Art Space, Hong Kong). Yung is also co-founder of Observation Society, an independent art space in Guangzhou.

About the Exhibition: 

The “Big Tail Elephants Working Group”(aka Big Tail Elephants), comprised of the artists Chen Shaoxiong, Liang Juhui, Lin Yilin, and Xu Tan, was active during the 1990s in Guangzhou, the heart of the Pearl River Delta region. From 1991 to 1996, Big Tail Elephants self-organized five exhibitions in temporary spaces that varied from cultural palaces and bars to basements of commercial buildings and outdoor venues. In 1998, two collective presentations of the group's recent works were staged at Hong Kong Polytechnic University and Kunsthalle Bern respectively. After 1998, Big Tail Elephants received a number of invitations to participate in international exhibitions. Since then, members of the group have participated in P_A_U_S_E: 4th Gwangju Biennale (2002), The 50th Venice Biennale-Zone of Urgency (2003), and The 2nd Guangzhou Triennial-Beyond: An Extraordinary Space of Experimentation for Modernization (2005), among other shows. 


The decade from 1990 to 2000 saw the emergence of distinctive developments within the once peripheral contemporary art scene of the Pearl River Delta region, which could, in part, be seen as a result of the combined forces of the explosive economic growth in China and throughout Asia, and the twin projects of modernization and urbanization. Promoted in the guise of “freedom and openness,” globalization, commodity economy, and consumerism deeply transformed the lives of ordinary people. Driven by the intense growth of economy and the desire for the renewal of material life, an peculiar model of modernization, neither “Western” nor “Chinese,” gradually took shape and came into reality. Witnessing and experiencing this complex set of realities, Big Tail Elephants strove for the autonomy and legitimacy of artists and artistic practices, and developed a self-conscious mode of critique and resistance to the modernist binaries of the West/China, central/local, public/private, and avant-garde/conservative. Since 2000, Big Tail Elephants have not appeared as a group in exhibitions, but the members have remained active in contemporary artistic practices, and have contributed to the education and training of younger artists. Big Tail Elephants’ continuous activities and influence during the 1990s played a positive role in the artistic environment of the Pearl River Delta region, illustrating that, in spite of a lack of infrastructure and external support, creative forces and energies could still be nurtured. 


Big Tail Elephants: One Hour, No Room, Five Shows is the first comprehensive retrospective of the group, bringing together, and at times re-staging, important works, actions, projects, and archives of the group. “One Hour” refers to Liang Juhui’s performance piece “One Hour Game” (1996), enacted in the elevator of a construction site in Guangzhou. Working directly in public urban spaces, Big Tail Elephants proactively engaged with the ephemerality of artistic projects. “No Room” corresponds to the title of the group's fourth exhibition in 1994, organized at No. 14 Sanyu Road, Guangzhou. Suggested by Hou Hanru, the title indicates the paucity of institutions and spaces available for the display of contemporary art in the 1990s, while also alluding to the guerrilla-style spontaneity of the group's exhibition initiatives. “Five Shows” highlights the five exhibitions organized by the group in non-art spaces between 1991 and 1996, which form the core of the OCAT Institute's survey of their works. The members of Big Tail Elephants were among the earliest to adopt a conceptualist approach, and introduced ideas of temporality, process, and immateriality into their practice. Exhibitions and sites of action were thought of as laboratories for their artistic experiments that brought art and everyday life, concept and medium, audience and artwork into constant interactions. Ideas materialized directly in the exhibition spaces; processes paraded from streets to bars; performances and works were open to the participation and intervention of audiences. The works and actions conducted by Big Tail Elephants constructed temporal-spatial relations that only happened once. These fleeting events collapsed the hierarchical ordering of art and non-art, elitism and street culture, and offered prescient insight into the socio-political context of contemporary art in China during and after the 1990s, and its pointed and deliberate lack of ideological appeals.


Invited by OCAT Institute in Beijing, Big Tail Elephants: One Hour, No Room, Five Shows besides showcasing selected works from its previous edition in Guangzhou, devotes a special section to the conceptual reconstruction of the fourth exhibition organized by Big Tail Elephants at No.14 Sanyu Lu. The spatial reenactment situates the self-organized artistic strategies in the actual context of the 1990s. Responding to OCAT Institute’s unique institutional vision, additional archival materials are incorporated into this second edition, including exhibition floorplans, artist proposals and sketches, conversations and reviews, many of which are presented to the public for the first time.